Aurora的自動駕駛之路:三個諸葛亮能做什么

2019年2月7日,奧羅拉敲定了價值5.3億美元的第二輪投資,由硅谷傳奇風險投資公司紅杉資本(Sequoia Capital)牽頭,緊隨其后的是亞馬遜和殼牌等巨頭。 有了這筆投資,奧羅拉的估值飆升至25億美元。

一家自駕車創業公司很少能在一次融資中籌集到超過5億元人民幣。奧羅拉已經存在兩年多了,它和韋莫、克魯斯等競爭對手有什么不同?

雖然奧羅拉只有三歲以下的孩子,但其創始團隊都是自動駕駛領域的知名將軍:

公司創始人兼首席執行官克里斯厄姆森(Chris Urmson)是谷歌無人駕駛團隊最早的核心參與者,為谷歌無人駕駛汽車(現稱“瓦伊莫”)奠定了軟件基礎 首席產品官斯特林安德森領導特斯拉的自動駕駛系統 首席技術官德魯巴內爾(Drew Bagnell)是機器學習專家,也是優步自主駕駛團隊的中流砥柱之一。 瓦伊莫、優步和特斯拉都是L4級自動駕駛的領導者,而奧羅拉的三名創始團隊成員是三家領先企業的核心骨干,這在一定程度上可以將三家公司的技術和管理優勢結合起來,避免龐大的組織結構所帶來的決策效率低下的問題。

創始團隊成員來自許多自主公司,如瓦伊莫、優步和特斯拉,如紐羅和阿爾戈。 與這些公司相比,這三家公司的水平和業績無疑更高。 擁有如此豪華的研發團隊,難怪奧羅拉更容易獲得資本認可。

目前,自動駕駛公司主要分為兩個派系:一個派系從L2和L3級自動駕駛切入,通過不斷提高自動駕駛系統的能力最終實現自動駕駛;二是直接挑戰L4,從簡單環境到復雜環境,通過不斷提高自駕車在復雜環境中的性能,實現L4級自動駕駛。 奧羅拉是后者,它切入客車領域,這是更加困難和難以商業著陸。它正面臨著偉模、克魯斯和百度等知名企業的挑戰。

探索商業模式是自動駕駛著陸的第一步 2017年,Waymo表示,其未來的主要業務模式將是搭便車、貨運、最后一公里旅行解決方案以及乘用車自動駕駛系統的研發。 郵輪商業化將通過免費乘坐服務平臺領先,但具體平臺尚不清楚。

雖然urmson也認為自動駕駛商業化的第一步是旅行服務,但Aurora定位為全堆棧自動駕駛解決方案提供商,專注于提供技術來幫助汽車公司擁有自己的自動駕駛車輛,而不是讓自己成為旅行運營商。

然而,與2009年成立的瓦伊莫團隊和2013年成立的克魯斯團隊相比,奧羅拉的模擬測試和實地里程不如其競爭對手。 在接受媒體采訪時,厄姆森也坦率地承認,“瓦伊莫擁有不可動搖的優勢。” 目前,瓦伊莫已經在1000英里內出發了0.09次(這意味著自動駕駛系統無法處理當前的情況,必須由人類駕駛員接管)。奧羅拉的數字是10.01,與韋莫相差甚遠,位居自動駕駛企業的第二梯隊。 然而,厄姆森也強調奧羅拉有自己的“超越”法寶:作為一家獨立企業,公司擁有更高的靈活性,研究方向的特殊性和明確性可以幫助其提高決策效率。

在技術開發方面,奧羅拉認為,由于其強大的機器學習能力,算法可以用來增強研究團隊的協同作用,減少溝通摩擦,最終提高開發效率

根據自動駕駛擬人化的執行理念,其過程可分為五個部分:認知、感知、決策、控制和執行 在測試調整過程中,幾個部分的研究過程是緊密聯系在一起的。 一般來說,感知團隊會先做出一個解決方案,然后把它們交給體育規劃團隊,后者是決策部分。 接下來,運動規劃團隊將做出相應的路徑決策和規劃計劃。 如果感知團隊有了新的想法,體育規劃團隊需要重新適應。 幾個部分的調試將相互影響,并實際上減緩研究進展。

Aurora通過算法設計和機器學習,使兩部分的界面適應良好。 這樣,感知團隊和運動規劃團隊就不需要向前看和向后看,從而減少了協作摩擦,提高了效率。 奧羅拉在機器學習領域有很高的造詣,同時在創始團隊中有豐富的經驗,這給了她“研發引擎”很高的動力。 厄姆森認為,這也是奧羅拉在發展上的差異。

另一方面,奧羅拉在數據量上落后,所以奧羅拉在數據質量上做了很大的努力。 “每個人都以里程為衡量標準。當我還在谷歌的時候,我們做的比別人多,所以我們自然積累了很多里程 然而,光是數量是不夠的,還涉及到數據質量問題。 ”厄姆森解釋道 在測試過程中,極光不會測試無法模擬的工作。 奧羅拉也有一個模擬系統,可以理解復雜的城市環境,在不同的場景下測試軟件,車輛可能在路上遇到。 在這個系統中,奧羅拉運行著一組復雜的代碼。如果代碼在模擬器中有問題,它肯定不會在現實世界中工作。

奧羅拉除了在技術上有能力外,作為合作伙伴和投資者,在利用外部勢能方面也有自己獨特的特點。

目前,奧羅拉的公開合作伙伴是大眾、巴吞和現代。合作方向全部針對L4級自動駕駛。 汽車公司和自動駕駛公司之間的合作是常見的,但深度和協同作用是不同的。

奧羅拉則非常重視與合作伙伴的深入合作,以提高研發效率。 在與大眾的合作中,雙方計劃通過測試車數量和測試數據的積累來加快研發,以開發更成熟的自駕解決方案,然后將這些方案充分應用于保時捷、大眾和奧迪等其他子品牌的量產車型。 2019年,雙方預計將投入三位數的測試車輛,并將于2021年左右開始將奧羅拉的自動駕駛系統應用于一些量產車輛。

與依賴谷歌、通用汽車的克魯斯和阿爾戈之后的福特的瓦伊莫不同,奧羅拉作為一家獨立企業,需要找到另一種方式來擴大自己的資源,它對外部董事的選擇充分考慮到了這一點 奧羅拉的董事不僅包括像雷德霍夫曼這樣的硅谷傳奇人物,還包括像邁克沃爾皮這樣負責思科路由業務的投資者。 被譽為硅谷“聯系人之王”的雷德霍夫曼創立了領英,并先后投資了臉書、Digg、Airbnb、Dropbox等。充足的資源和廣闊的視野可以為奧羅拉提供戰略支持,而沃爾比在軟硬件結合方面的經驗可以為奧羅拉的無人駕駛汽車業務提供更多的建議和幫助。

亞馬遜的名字在新一輪投資的投資者名單中尤為突出。對亞馬遜的投資使得奧羅拉的發展更有可能,這意味著奧羅拉可能進入貨運領域。 現在,“改變人和貨物的流動方式”的口號已經出現在奧羅拉的官方網站上。

亞馬遜在無人駕駛領域的投資主要集中在AWS云計算服務上 由于自駕測試過程中產生的大量數據,自駕車輛對云存儲和云計算的需求非常強烈。 目前,汽車駕駛產業鏈中的許多公司都在使用亞馬遜的云計算服務,但亞馬遜本身并沒有對汽車駕駛做出多大貢獻 奧羅拉將增強亞馬遜在物流領域應用自動駕駛的能力。亞馬遜的AWS云服務還可以增強極光的計算能力,同時優化成本結構。

奧羅拉及其合作伙伴將在2021年左右推出大規模生產模式。也就是說,盡管奧羅拉披露的信息較少,但奧羅拉與大眾、現代和巴吞的產品將在兩年內與消費者見面。

應用程序越靠近,安全問題就變得越重要。 奧羅拉的愿景之一是提高駕駛安全性,減少車禍造成的傷亡。 厄姆森堅信,里程等紙面內容無法保證自動駕駛的安全性,自動駕駛的實際性能及其在真實環境中的表現對他來說更為重要。

現階段,奧羅拉有四個主要部門,雇用200名員工,正在加州和匹茲堡的道路上進行測試。 與此同時,極光的模擬系統也在持續運行。在模擬實際道路試驗的同時,還進行了一些在實際條件下難以實施的試驗。

正如厄姆森所說,自動駕駛汽車從遠處看是相似的。真正的分水嶺在于最后的10%、1%和0.01% 已經獲得5.3億美元投資的奧羅拉(Aurora)一定會加快研發,努力克服最后10%甚至0.01%的問題。 隨著生產時間節點的臨近,我們將拭目以待奧羅拉會給出什么樣的答案。

編者:張宇

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